Contaminación del medio ambiente por la energía nuclear: ¿cierto o falso?

La energía nuclear se ha propuesto como una respuesta a la necesidad de una fuente de energía limpia en contraposición a las plantas productoras de CO2. La energía nuclear no es necesariamente una fuente de energía limpia, aunque se trabaja para que sí lo sea.

Los efectos de la energía nuclear en el medio ambiente plantean serias preocupaciones que deben ser consideradas, especialmente antes de tomar la decisión de construir más centrales nucleares.

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Protesta por la Contaminación del medio ambiente

Dióxido de Carbono

La energía nuclear ha sido llamada una fuente de energía limpia porque las plantas de energía no liberan dióxido de carbono.

Si bien esto es cierto, es engañoso. Puede que las centrales nucleares no emitan dióxido de carbono durante su funcionamiento, pero se emiten grandes cantidades de dióxido de carbono en las actividades relacionadas con la construcción y el funcionamiento de las centrales.

Las centrales nucleares utilizan uranio como combustible. El proceso de extracción de uranio libera altas cantidades de dióxido de carbono en el medio ambiente.

El dióxido de carbono también se libera al medio ambiente cuando se construyen nuevas centrales nucleares.

Finalmente, el transporte de residuos radiactivos también causa emisiones de dióxido de carbono.

Radiación de bajo nivel

Las centrales nucleares emiten constantemente bajos niveles de radiación al medio ambiente.

Existe una diferencia de opinión entre los científicos sobre los efectos causados por los bajos niveles constantes de radiación.

Diversos estudios científicos han demostrado un aumento en la tasa de cáncer entre las personas que viven cerca de las centrales nucleares.

Se ha demostrado que la exposición a largo plazo a la radiación de bajo nivel daña el ADN.

El grado de daño que los bajos niveles de radiación causan a la vida silvestre, las plantas y la capa de ozono no se entienden completamente.

Se están realizando más investigaciones para determinar la magnitud de los efectos causados por los bajos niveles de radiación en el medio ambiente.

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Residuos radioactivos

Los residuos radiactivos son una gran preocupación. Los residuos de las centrales nucleares pueden permanecer activos durante cientos de miles de años.

Actualmente, gran parte de los residuos radiactivos de las centrales nucleares se han almacenado en la central.

Debido a las limitaciones de espacio, eventualmente los residuos radiactivos tendrán que ser reubicados.

Se han propuesto planes para enterrar los desechos radioactivos contenidos en los barriles en las montañas de Yucca en Nevada.

Hay varios problemas con el entierro de los desechos radioactivos. Los desechos serían transportados en camiones grandes.

En caso de un accidente, los desechos radioactivos podrían tener fugas. Otro problema es la incertidumbre sobre si los barriles se escaparán después de que los desechos sean enterrados.

La cantidad actual de residuos radiactivos que requieren almacenamiento a largo plazo llenaría las Montañas Yucas y sería necesario encontrar nuevos sitios para enterrar los futuros residuos radiactivos.

No existe una solución actual para tratar el tema de los desechos radioactivos.

Algunos científicos creen que la idea de construir más plantas de energía nuclear y preocuparse por el manejo de los desechos más tarde tiene el potencial de un resultado peligroso.

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Residuos nucleares de Fukushima

Sistema de agua de enfriamiento

Los sistemas de refrigeración se utilizan para evitar el sobrecalentamiento de las centrales nucleares.

Hay dos problemas ambientales principales asociados con los sistemas de refrigeración de las centrales nucleares.

En primer lugar, el sistema de refrigeración extrae agua de una fuente oceánica o fluvial.

Los peces son capturados inadvertidamente en la entrada del sistema de refrigeración y mueren.

En segundo lugar, después de que el agua se utiliza para enfriar la central, se devuelve al océano o al río.

El agua que se devuelve es aproximadamente 25 grados más caliente de lo que el agua era originalmente. El agua más caliente mata algunas especies de peces y plantas.

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Personas pescando en laguna usada para enfriamiento del reactor principar de Planta de Energía Nuclear

Accidentes y terrorismo en las centrales nucleares

Según la Unión de Científicos Preocupados, no se están siguiendo los procedimientos de seguridad regulados para garantizar la seguridad de las centrales nucleares.

Incluso si se siguen todas las precauciones de seguridad, no hay garantía de que no se produzca un accidente en una central nuclear.

Si se produce un accidente en una central nuclear, el medio ambiente y las personas que lo rodean podrían estar expuestos a altos niveles de radiación.

El accidente de la central nuclear de Fukushima, Japón, en 2011, es uno de los peores desastres nucleares de la historia; los reactores fueron destruidos por un tsunami después de un gran terremoto.

Las amenazas terroristas son otra preocupación que debe ser abordada. No existe un plan satisfactorio para proteger las plantas de energía nuclear del terrorismo.

Consumo de agua y riesgos

Durante el proceso de generación de energía nuclear se utilizan grandes volúmenes de agua.

El combustible de uranio del interior de los reactores sufre una fisión nuclear inducida que libera grandes cantidades de energía que se utiliza para calentar el agua.

El agua se convierte en vapor y hace girar una turbina, creando electricidad.

Las plantas nucleares deben recoger alrededor de 600 galones/MWh para este proceso, por lo que las plantas se construyen cerca de masas de agua.

Al tomar agua para la refrigeración, las centrales nucleares, como todas las centrales térmicas, incluidas las de carbón, geotérmicas y de biomasa, utilizan estructuras especiales.

El agua es a menudo extraída a través de pantallas para minimizar la entrada de residuos.

El problema es que muchos organismos acuáticos quedan atrapados y mueren contra las pantallas, a través de un proceso conocido como impacto.

Los organismos acuáticos lo suficientemente pequeños como para pasar a través de las pantallas están sujetos a un estrés tóxico en un proceso conocido como arrastre.

Miles de millones de organismos marinos son absorbidos por los sistemas de refrigeración y destruidos.

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Conclusión

No hay desacuerdo en que las fuentes de energía limpia son vitales para el medio ambiente.

El desacuerdo radica en la forma en que la energía limpia debe ser. Los partidarios de la energía nuclear sostienen que es una fuente de energía eficiente y fácil de implementar.

Los que están en contra de la energía nuclear proponen el uso de métodos combinados de energía solar, eólica y geotérmica.

La energía solar, eólica y geotérmica todavía tiene problemas ambientales, pero no son tan grandes como las plantas nucleares o las centrales eléctricas de carbón.

¿Es la energía nuclear ecológica?

Al final, es imposible decir simplemente si la energía nuclear es ecológica o no. Todo depende de la definición que demos de la ecología y del problema ecológico que consideremos.

Las sociedades humanas se enfrentan a muchos problemas medioambientales: calentamiento global, contaminación del aire, contaminación del entorno natural, acidificación de los océanos, pérdida de biodiversidad.

Por lo tanto, dependiendo del problema ecológico en el que decidamos centrarnos, la energía nuclear puede ser o no ecológica.

Si se trata de protegerse del calentamiento global y de sus consecuencias, la energía nuclear puede considerarse una fuente de energía relativamente ecológica (en comparación con otras) ya que prácticamente no emite CO2.

Por otra parte, la energía nuclear presenta un riesgo de contaminación radioactiva: si se produce un accidente grave, las consecuencias ecológicas pueden ser muy fuertes.

Paisaje con central de energía nuclear

Del mismo modo, si los residuos nucleares se gestionan mal, pueden tener un impacto negativo en los ecosistemas (así como en la salud humana).

Por lo tanto, no existe una respuesta sencilla a la pregunta sobre el impacto ecológico de la energía nuclear.

La energía nuclear no es 100% ecológica ni 100% segura (como todas las energías). Pero hoy en día es una de las fuentes de energía menos dañinas desde el punto de vista climático.

Pero en caso de que hubiera un problema, las consecuencias ecológicas locales serían dramáticas.

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